Vivre avec son chien

Les chiens ont-ils des émotions ?

Les chiens ont-ils des émotions ?

Les chiens ont-ils des émotions? Bien entendu ! Et les propriétaires de chiens parviennent généralement à identifier les humeurs de leur compagnon sur la base du langage corporel et des expressions du visage, des bruits qu'il émet et même d'après la façon dont il se déplace. Instinctivement, nous savons si notre chien est excité, heureux, triste, frustré ou anxieux.

Cette question a néanmoins soulevé des débats passionnés parmi les éthologistes, principalement parce qu'il est très difficile de quantifier ou de mesurer les émotions. Bien que votre chien ait manifestement une vie émotionnelle riche, les scientifiques ne parviennent pas à déterminer exactement dans quelle mesure ils sont heureux ou craintifs ; nombre d'entre eux ont donc choisi d'ignorer les émotions et le rôle qu'elles jouent dans la manière dont un chien apprend à se comporter ou à s'exprimer.

Qu'entend-on par émotions ?

Les émotions sont des sensations qui poussent les chiens à réagir à un événement ou une situation et c'est aussi la manière dont ils se sentent après avoir réagi de cette manière.  Par exemple, l'émotion négative de crainte peut amener les chiens à se défendre, tandis que les sentiments positifs de contact et de toucher peuvent les aider à former et à maintenir des relations avec d'autres membres d'un groupe. Les émotions peuvent être subdivisées en émotions positives ou négatives et elles peuvent avoir des intensités croissantes ou décroissantes. Par exemple, au fur et à mesure qu'augmente la joie de l'animal, le plaisir se transforme en allégresse et en exaltation, tandis que la frustration peut se convertir en peur et en rage et l'appréhension en crainte et en terreur. Les animaux ayant des problèmes de comportement tendent souvent vers les extrêmes au moment d'exprimer leur comportement problématique.

Des recherches récentes ont démontré que tous les mammifères, y compris les chiens, possèdent sept systèmes émotionnels de base qui leur permettent de réagir aux informations transmises au cerveau par le biais des sens. Ces sept systèmes incluent notamment un système de recherche pour détecter la nourriture, un système de peurs pour répondre aux événements non familiers susceptibles d'être dangereux, un système de jeu et un système de soins pour élever la progéniture et former des liens sociaux essentiels.

Des zones du cerveau humain peuvent traiter cette fonction émotionnelle en émotions plus élaborées telles que l'amour, la honte, le mépris, l'inquiétude, etc. Bien que nous n'associions pas ces « émotions supérieures » aux chiens, cela ne signifie en rien qu'ils ne puissent pas ressentir des émotions fondamentales comme la joie, la tristesse, la colère et la peur, de la même manière que nous le faisons.

Les éthologistes modernes se rendent compte que les émotions sont déterminantes pour comprendre les animaux, même s'il semble impossible de mesurer ces émotions de manière précise. Ils se basent sur les émotions pour traiter les problèmes de comportement des animaux de compagnie.

Problèmes émotionnels

Reconnaître que les chiens ont des émotions permet de faire des avancées dans d'autres domaines, notamment le traitement de problèmes de comportement : agressivité, nettoyage excessif et nervosité. En général, une évaluation se déroule en trois étapes :

  • une évaluation émotionnelle du chien au moment de la découverte du problème.
  • une évaluation de l'état d'esprit du chien, de son humeur et de son comportement général.
  • une évaluation approfondie permettant de déterminer précisément quels sont les facteurs, internes ou externes, qui contribuent à la persistance du comportement problématique, en dépit des nombreuses tentatives pour l'éradiquer.

Plutôt que de simplement observer leurs comportements, les éthologistes tiennent compte des émotions ressenties par les chiens pour essayer d'apporter une solution plus efficace à ces problèmes.

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